Ascension Parish Choir Marks 40th Year at Spanish Mass

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Por ROSANNE LUIS

With the sound of bongos, merengue and salsa music, a lively choir reminds parishioners of their culture and faith every Sunday at Ascension Church in Manhattan.

The Walkirios, whose name is derived from the Spanish translation of "caminantes en Cristo" ("Walkers in Christ"), have been singing at the 9:30 a.m. Mass for 40 years. The group is made up of Ascension parishioners, who incorporate Central American and Caribbean influences into their music.

The Walkirios marked the anniversary at a Mass July 13 at Ascension Church. Attending were 100 current and former members of the group, as well as other parishioners and guests.

The principal celebrant was Bishop Dennis J. Sullivan, vicar general, who served at Ascension in the early 1980s. The Walkirios currently have 25 members, some of whom have been part of the group from the beginning.v

Bishop Sullivan told CNY that he was "delighted" to be invited to celebrate the Mass and was happy to see a number of people who have remained active in the group since his time at the parish.

"They were very faithful to the Mass that they had responsibility for," the bishop said in an interview. "They created a prayerful expression by their music and helped people to pray better."

Forty years ago, the Hispanic population at Ascension parish was growing significantly. Several members of the congregation sought to form a choir that would enrich the Spanish Mass and preserve the traditions and music that Latino immigrants had brought with them.

The Walkirios answered that need. The group was founded by José Fermín under the leadership of the pastor at the time, Msgr. James A. Quinn. With the help of Msgr. Richard B. Curtin, the longtime director of music at St. Joseph's Seminary, Dunwoodie, who succeeded Msgr. Quinn as pastor, Fermin recruited volunteers to join the choir.v

José Baez, a founding member, said that the establishment of the group was an important development for the Latino community at that time. "The main thing was to get together," he said. "We came to Mass not because we wanted to sing, but because we were believers in Jesus Christ."

Word about the group spread quickly in neighboring Latino communities in the archdiocese. The Walkirios gained popularity through concerts they presented at the Don Bosco Community Center in Port Chester. The group also inspired other parishes with Spanish-speaking populations to form choirs of their own.v

Besides their music ministry, members of the group worked with the youth of the parish. They inspired the children to follow Christ, to stay away from drugs and to focus on education.

Even now, the Walkirios are still going strong and have never missed a Mass. Using both traditional music and members' own compositions, the choir continues to enhance the 9:30 a.m. Mass, now one of three weekly Spanish-language Masses at Ascension. Its members also are active in other parish ministries.

"The main part of the choir is not just the singing, its to live the faith," said member María Madera. "We are part of the parish and it enriches the parish."

Father John Duffell, pastor of Ascension, is grateful for the beautiful gift of music the Walkirios continue to provide to the parish so faithfully.

"The liturgy is the most important thing we do; it is the source and summit in the life of believers," he said. "The Walkirios enrich our liturgies. They enable our prayer to be that much better."



Coro de la Parroquia de la Ascensión Marca Su 40avo Año

Por ROSANNE LUIS

Con el sonido de bongos, merengue y música salsa, un animado coro recuerda a los feligreses acerca de su cultura y fe cada domingo en la iglesia de la Ascensión en Manhattan.

Los Walkirios, cuyo nombre viene de "los caminantes en Cristo", han cantando en la misa de las 9:30 de la mañana por 40 años. El grupo esta conformado por feligreses de la Ascensión, quienes incorporan influencias de Centro América y el Caribe en su música.

Los Walkirios marcaron el aniversario en una misa el 13 de julio en la iglesia de la Ascensión. Presentes estuvieron 100 miembros y ex-miembros del grupo, así como otros feligreses e invitados.

El celebrante principal fue el Obispo Dennis J. Sullivan, vicario general, quien sirvió en la Ascensión a principios de los años 80. Los Walkirios actualmente tienen 25 miembros, y algunos de ellos han sido parte del grupo desde el principio.

El Obispo Sullivan dijo a CNY que él estaba "encantado" de ser invitado a celebrar la misa y que estaba feliz de ver el numero de personas que se habían mantenido activas en el grupo desde que él empezó en la parroquia.

"Ellos le tuvieron mucha fe a la Misa de la cual son responsables", dijo el Obispo en una entrevista. "Ellos crearon una expresión llena de oración con su música y ayudaron a las personas a rezar mejor".

Hace cuarenta anos, la población hispana en la parroquia de la Ascensión estaba creciendo de manera significativa. Varios miembros de la congregación buscaron como formar un coro que pudiera enriquecer la misa en español y preservar las tradiciones y música que los inmigrantes latinos habían traído con ellos.

Los Walkirios respondieron a esa necesidad. El grupo fue fundado por José Fermín bajo el liderazgo del párroco en ese entonces, Monseñor James A. Quinn. Con la ayuda de Monseñor Richard B. Curtin, por mucho tiempo director de música en el Seminario de San José en Dunwoodie, y quien reemplazó a Monseñor Quinn como párroco, Fermín recluto voluntarios para unirse al coro.

José Báez, uno de los miembros fundadores, dijo que el establecimiento del grupo fue un importante desarrollo para la comunidad latina en ese entonces. "Lo más importante era reunirse", él dijo. "Veníamos a misa no porque queríamos cantar, sino porque creíamos en Jesucristo".

La noticia acerca del grupo se esparció rápidamente en comunidades vecinas latinas de la arquidiócesis. Los Walkirios ganaron popularidad a través de conciertos que ellos tuvieron en la Centro Comunitario de Don Bosco en Portchester. El grupo también inspiró a otras parroquias con poblaciones hispano-hablantes a formar sus propios coros.

Además de su ministerio de música, miembros del grupo trabajaron con la juventud de la parroquia. Ellos inspiraron a los niños a seguir a Cristo, a estar lejos de las drogas, y a enfocarse en su educación.

Incuso hoy en día, los Walkirios siguen siendo fuertes y nunca han faltado a una misa. Usando al mismo tiempo música tradicional y las composiciones de sus propios miembros, el coro continúa realzando la misa de las 9:30 de la mañana, ahora una de las tres misas semanales en la lengua española en la Ascensión. Sus miembros también son activos en otros ministerios parroquiales.

"La parte principal del coro no solo es el canto, sino también el vivir la fe", dijo la miembro Maria Madera. "Somos parte de una parroquia y eso enriquece a la parroquia".

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